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Jérôme   Murielle (English)   Murielle (French)

Maigret of the Month: Maigret tend un piège (Maigret Sets a Trap)
1/1/08 –
For me the book's main interests are first the talk between Maigret and Prof. Tissot where they discuss between men of exprience, experiences in other men's lives, and second, the confrontation between Maigret and Moncin, his wife and his mother. He really plays the two women against each other to let the truth come out. During all the first part of the book, there is a feeling that Maigret is not at ease and cannot do what he likes so much: getting to know the victims, here they lived. There are too many victims and the process does not work. It looks like it is not a "Maigret type of crime" -- serial kilers are not for Maigret.

I went around Paris this morning and took some pictures of the main places of the book. All the places are really near to each other. Each of the streets named does cross another one named in the book.

[click on an image to enlarge]

Ave. Rachel is very short and wide. It has a length of 100 m and at its other end is the entry to the Montmartre cemetery. There is also a stair going up to Rue Caulincourt (near the bridge above the cemetery). It would be difficult to hide in a street like this one. It is between Place de Clichy and Place Blanche which are two very populous places with lots of trafic. The cemetery being closed at night, Avenue Rachel is probably quiet. The picture is taken from Blvd de Clichy toward the entry of the cemetery. (a)

Rue Etex (now called Rue de la Barrière Blanche) is not a very nice street, with a very long wall for the cemetery, and the hospital on the other side. It is only 250 m from the building were Moncin was a kid. You can see it with the hospital on the left of the picture. (c)

This picture of Rue Lepic was taken from the level of the Moulin de la Galette looking up in the direction of the place were the murder took place. (b)
The building on Blvd St Germain where Moncin lived was being restored and hidden by protection so I could not take a picture of it. I took the 232 Blvd St-Germain which is similar. Both buildings are at the corner of Rue St-Thomas d'Aquin (that is the St-Thomas Church in the background). There is a direct connection by subway between Montmartre (station Pigalle, Abesse and Lamark-Caulaincourt) and Rue Solferino by line 12 so it was convenient for Moncin to use it to visit his mother (20 min).
1/3/09 - Here's the actual buidling, a year later, restoration completed.

Rue Durantin (below) is an average street, running in 3 parts and crossing Rue Tholoze.

This picture of Rue Tholoze (right) is taken from the crossing with Rue Durantin, looking up toward Moulin de la Galette. So you can see that all the places are really mixed together. (it is tiring to walk up and down all the time in this part of Montmartre). (d) (e)

Avenue Junot is a wide avenue that ends up in Rue Norvins. (f)

At the start of Rue Norvins, there is today the Place Marcel Aymé, for the French writer who wrote "Walker-through-Walls". Marcel Aymé did the preface to "The Yellow Dog", which is the only preface I can remember for a Maigret.

In Rue Norvins, I found only one small alley, a dead end -- Impasse du Tertre, where Moncin could have been hidden to wait for his prey. (f)

Rue Maistre is divied in two parts: one along the cemetery and a short one between Rue Caulaincourt and Rue des Abesses. (g) (h)

This (right) is the corner of Rue Caulaincourt where there is the buidling where Moncin grew up. It is just in front of a large intersection and overlooking the cemetery.

Here is a GoogleEarth picture all the places in the order they appear in the book (from a to h):

A movie was made in 1958 by Jean Delannoy with Jean Gabin playing Maigret. Other well known French actors like Lino Ventura (Inspector Torrence) and Annie Girardot were in the movie, which can be found on DVD.


Maigret of the Month: Maigret tend un piège (Maigret Sets a Trap)
1/20/08 –


1. Bibliographic Points

The first Maigret written by Simenon after his definitive return to Europe, this novel inaugurates in a way a "turning point" in the career of his character, in the sense that the Chief Inspector's investigations will tend more and more to resemble the author's questionings about the nature of man, his responsibility, and his fate. After the Maigret of the Fayard cycle, a "granite block" sure enough of himself (see LET: "He formed, in a way, a block that the atmosphere refused to absorb.") and the "lighter" Maigret of the Gallimard cycle (see FEL or SIG, for example), the Presses de la Cité cycle, after forming the basis for the reconciliation of the author and his character (PRE, MEM) and reinstalling Maigret in his function of chief investigator (MOR, JEU, BAN, etc.), shows him more and more questioning his métier and his role, taking up in his doubts Simenon's own questionings. We can simply consider the titles of some of the novels appearing in the years 1956-1960, Maigret's Failure, Maigret has Scruples or Maigret Has Doubts. Questioning his métier and the power it actually imparts (ECH, SCR), questioning the justice of man (CON, ASS), leading to the cases which haunt the end of the cycle, on the true responsibility of man – and of the criminal – (HES, TUE, VIN).

Maigret Sets a Trap is the only one in the corpus written at Mougins. The following novels, ECH and AMU, will be written in Cannes; then VOY, SCR, TEM, CON, ASS, VIE, PAR, BRA, CLI, COL, CLO and FAN will be written in Simenon's first Swiss domicile, the Château d'Echandens, called "Noland" in the datings of the writing of the Maigrets. The 13 final novels of the Presses de la Cité cycle will be written in the house Simenon had built in Epalinges.

2. "to see the hallway still filled with journalists and photographers"... (bea)

Among the secondary characters, but nonetheless important, in this novel, are the reporters, in particular "Little Rougin" and The Baron. Maigret has had more than one affair with reporters in the course of his career (see for example PRO, GAI, noy, CEC, MAJ, JUG, VAC; MME, PIC, LOG, MIN, VOY, TEM, ASS, VIE, BRA, PAT, VIC, HES, ENF, TUE, SEU), and he has had a more or less cordial relationship with them, sometimes using them, sometimes irritated by their persistence, while recognizing that they were doing their job. Generally anonymous in the novels, some receive a name, and sometimes Simenon grants them a physical description... thus, in JAU, the reporter Vasco, in golf culottes and red sweater; in PEU, Lomel, a redhead with plump red cheeks, wearing a tan raincoat; in CON, the reporter Pecqueur, with a chubby face, large cheeks, blue-eyed with red hair, smoking a too-big pipe to make himself look important; in AMU, little Lassagne, thin and redheaded, lively as a monkey. We have to wonder whether redheads are a journalistic specialty, for we also find in VIN a nameless reporter, but described as a tall redhead, with his hair unkempt! And we also note in ECO the reporter Albert Raymond, his raincoat cinched with belt, a too-big pipe in his mouth, not more than 22, thin, with long hair... Doesn't that bring to mind a certain young Sim, newly disembarked in Paris, filled with ambition...?

3. "Above all, he needed to understand." (TEN, Ch. 6)

I agree with Jérôme that the interest of the novel resides in the discussion between Maigret and Tissot, and their vision of man, but I also find that the novel is interesting in the rapport which develops between Maigret and Moncin, not exactly their relationship of policeman and prime suspect, but the rapport that Maigret tries to establish with another man, in particular a man who has "crossed the line", who has, in a way, put himself outside the bounds of ordinary social life. It is especially fascinating to discover the almost relentless quest led by Maigret to try to understand: see Ch. 3: "Each time he thought about the murderer, Maigret was overcome with a feverish impatience. ... He needed to know.", Ch. 7: "he didn't understand yet. The "spark" hadn't been produced. At no moment had he the feeling of human contact between himself and the decorator.", and in Ch. 8: "For me, you are still a human being. Don't you understand that it's exactly that that I seek to elicit from you, that human spark?".

4. The plum brandy again!

I've already spoken about plum brandy in the December 2007 MoM, but I'd like to return to it for two reasons... first, to emphasize the importance that this drink takes on in Maigret's investigations. It's particularly striking in this novel, since it appears at three points in the investigation... in Ch. 3, Maigret hesitates to take a little glass of sloe gin before going to Montmartre; at the end of Ch. 4, Maigret returns home from Montmartre, and has a glass as "revenge" for the failure of his trap; and lastly, in Ch. 7, it's Mme Maigret herself who serves it to Maigret, like a "provision" she supplies her husband before he heads to the site of a new murder. Sloe gin is the symbol of the security of his hearth, the reassuring object, the symbol of the life of all the days when Maigret was plunged into an unknown world. In this sense, I'd like to bring together the last sentence of the novel, "She felt confused, like he had returned from far away, that he needed to reaccustom himself to everyday life, to rub shoulders with men who'd reassure him.", with this passage taken from SCR, after Maigret has scanned numerous psychiatric works to try to understand the case of Marton, "In the end, he rose, having had enough, tossed the book on the table and, opening the buffet in the dining room, brought out the carafe of plum brandy, and filled one of the little glasses with the gilt edges. It was like a protest of good sense against all the learned mumbo-jumbo, a way of once more planting his two feet firmly on the ground."

The second reason why I return to the sloe gin, is that in the last MoM, I posed the question of whether the buffet in the Maigrets' dining room contained raspberry brandy as well. Looking through the corpus once more, I found the answser! It's found in VIN: "Towards noon, Maigret murmured, hesitatingly, "I think I'd like for an apéritif a little glass of sloe gin. She didn't disagree, and he opened the buffet. There was a choice between sloe gin and raspberry brandy, both from his sister-in-law's in Alsace."

5. The Attic of the Law Courts (Palais de Justice) or: Moers's Empire

You will have noted the importance given, in the novel, to material clues, like the button torn from Moncin's jacket. Thanks to the work and knowledge of Moers, Maigret can take up the trail of the killer.

"Maigret handed him the button and Moers grimaced.

"That's all?"


Moers turned it over and over in his fingers.

"You want me to take it upstairs and examine it?"

"I'll go with you."

And so, let's do as Maigret, and, following him, climb to the attics of the Palais de Justice. You will perhaps remember that in an earlier MoM, I took you up to Criminal Records, and that that was located next to the laboratories of Judicial Identity, accessed by "a complex network of corridors and stairways" (LET), of "narrow hallways", and "stairways... tortuous" (MAI) and "narrow" (eto). We push open the door "with the frosted glass panes" (MOR), and enter first the area of anthropometry, "a gray-painted room" (MAI), furnished with benches where those arrested during the night left their clothing, with an anthropometric chair used for measurements, and photographic apparatus. The photographs are developed in a little adjoining room, lit by a neon lamp. "Another stairway, on the left, narrower than the first, leads to the laboratory" (MAI), where "specialists ... begin their meticulous work on a number of objects" (amo). The room has mansard windows (MME), an "immense room with a sloping ceiling" (FOL), whose roof was partly windowed (MEM), which explains why it was overheated in summer (GRA), and which had a fanlight over the door (MME) or a mansard window (MOR).

What do we find in this room? First, the object which most struck Simenon on his visit in 1933 (see below), the famous articulated mannequin used for reconstructions, mentioned in MOR, MEM, COR, CLI and IND. We also find test-tubes and projectors (eto), all sorts of "complicated" equipment (JEU) used by the dozen or so technicians and specialists in gray smocks (JEU) or white ones (IND). In the corner of the room, we find Moers's table, lit by a lamp "which he moves towards or away from his work by pulling on a piece of wire" (MME), and which is covered with diverse and sundry objects: "loupes of all sizes, scrapers, pliers, bottles of ink, chemicals, as well as a clear glass screen lit by a strong electric lamp" (TET), "all a set of delicate instruments" (TEN).

We note that Maigret, who is not at all a Sherlock Holmes concentrating uniquely on material clues, does not dispute their utility: he knows very well that they "needed specialists in nine cases out of ten, if not just for fingerprint issues" (IND), and he has often been assisted in his investigations by the work of Moers and his men, which have permitted him to confirm his intuitions: we cite here, among so many examples, the red wax found under Calas's fingernails (COR), the wood dust in Moss's clothing (MME), the coffee stains on the letter written by Radek (TET), etc. More than once, Maigret has gone "upstairs", as he says (CLO), to the attic, not only to see how the investigations were proceeding, but also because he "liked the atmosphere of these rooms under the roof, where they worked far from the public, in a peaceful ambiance" (IND).

To finish, we'll cite some extracts of the 1933 text written by Simenon after his visit to the Quai des Orfèvres, entitled "Police judiciaire", from the volume "[My Apprenticeship], published by Omnibus (2001).

"... Please follow the guide! And it's not easy. We must ... go down some stairs, and back up some others, not only the great staircases of honor, but the hidden staircases, straight and narrow. You don't know where you are, nor on what floor when you finally read on the little door, "Criminal Identity". You have to go in the morning. Then you'll see along a staircase as straight and narrow as the one we've just taken, an interminable line of men who come directly from the Dépôt, and who have been arrested during the night. ... They undress ... "First"... An employee has him apply his fingers to an inked copper plate, then onto a fingerprint card. Then he's seated in a strange chair, and two men maneuver pieces of wood around him, calling out numbers which another employee writes on the card. These are the anthropometric measurements. Then the man has just to get dressed again, and pass to the last place, where a mercury lamp spreads a bluish light. "Sit down"... His head is fitted into an apparatus. At a distance, the photographer can turn him as he wishes with the aid of levers. "Don't move"... "Next"... and the man goes back down with the other to the Dépôt. His file has been made." ...

Note that for this amazing work, which constitutes what is called, a little pompously, the scientific police, there are only a few, a handful, and they receive but meager credit. They've been located all the way upstairs, in unused areas, and they're often obliged to fabricate necessary equipment themselves. The boss is a young chemist with a pink face who seems more like a student than a chief. And surrounding him are also young people, leaning over test-tubes, photographic equipment or projection boxes. On the other hand, they get as much sun as they want, sunshine which streams down through the skylights. The best piece, most striking to the visitor, is a mannequin which almost every day is dressed differently. You'll see why. A man is found murdered. The knife has cut through his clothing in a certain manner. The mannequin is dressed in the clothing in question. And voilà our technicians who, with the aid of the knife, work to duplicate the cut. The outcome... the killer is left-handed. And that's often enough to find him. ...

At the scene of the crime is found a jacket left by the killer. The jacket arrives upstairs where it's carefully enclosed in a large paper bag. The bag it shaken. It's beaten like a carpet. When the jacket is removed from the paper bag, all its dust has been removed. But this dust hasn't been lost. It is in the bag. It's collected. It's sorted out. The slightest traces are analyzed. The outcome? Assume a jacket impregnated with flour. Doesn't this point to a baker or a millworker? Is it red earth, like brick dust? Or rather fine iron filings? The field of investigation is thus narrowed down. They know where to look. The work here resembles quite a bit that of Sherlock Holmes, except that it's done with much more simplicity, by workers who consider themselves civil servants, and not geniuses. A little tobacco dust at the bottom of the pockets indicates that the man smoked such-and-such cigarettes. The wear of the cloth at a certain spot is sometimes enough to determine his profession. Because a man's clothing doesn't wear in the same way for a blacksmith, a machinist or a travelling salesman. ... But it would be easier to say what's not done in the laboratory than to explain what they do. They work as well on fingernail clippings as on a strand of hair. For if two people with the same fingerprints have never been found, an identical hair has never been found coming from two different individuals. Now the hair of the killer is often found beneath the fingernails of the victim, or snagged on a button of clothing. And you can see by this that the expression "splitting hairs" is not so ridiculous. ..."

6. The films

As Jérôme mentioned, a film was made of the novel, with Jean Gabin in the title role. You can see the theater preview of the film here: YouTube - MAIGRET TEND UN PIEGE - Bande annonce.

While Jean Gabin presents a fine Chief Inspector, I find that Jean Desailly, generally a good actor, does not really correspond to the character of Moncin as he appears in the book. The plot gives more importance to the character Yvonne, and other modifications take us a distance from the novel.

For me, I prefer the version with Bruno Crémer, certainly one of his strongest episodes. Crémer renders particularly well the moral battle which Maigret broaches with Moncin, its implications deep and absorbing in the investigation. The final scene, where Maigret goes off in the rain, a further wink at the Gabin version, remains one of the great images of the series...

Murielle Wenger

translation: S. Trussel
Honolulu, January 2008

original French

Maigret of the Month: Maigret tend un piège (Maigret Sets a Trap)
1/19/08 –
Maigret of the month

Maigret tend un piège

1. Repères bibliographiques

Premier Maigret écrit par Simenon après son retour définitif en Europe, ce roman inaugure en quelque sorte un "tournant" dans la carrière de son personnage, dans le sens où les enquêtes du commissaire vont tendre de plus en plus à se rapprocher des interrogations de l'auteur à propos de l'homme, de sa responsabilité et de sa destinée. Après le Maigret du cycle Fayard, "bloc granitique" assez sûr de lui (voir LET: "Il formait en quelque sorte un bloc que l'atmosphère se refusait à assimiler.") et le Maigret plus "léger" du cycle Gallimard (voir FEL ou SIG, par exemple), le cycle Presses de la Cité, après avoir fondé la réconciliation de l'auteur et de son personnage (PRE, MEM) et réinstallé Maigret dans sa fonction de commissaire enquêteur (MOR, JEU, BAN, etc.), voit celui-ci de plus en plus interrogatif sur son métier et son rôle, reprenant dans ses doutes les propres questionnements de Simenon. Que l'on pense simplement aux titres que vont porter quelques-uns des romans à venir dans ces années 1956-1960: Un échec de Maigret, Les scrupules de Maigret ou Une confidence de Maigret. Interrogations sur son métier et le pouvoir que celui-ci lui confère vraiment (ECH, SCR), interrogations sur la justice des hommes (CON, ASS), avant les interrogations, qui hanteront la fin du cycle, sur la véritable responsabilité de l'homme – et du criminel – (HES, TUE, VIN).

Maigret tend un piège est le seul du corpus à avoir été écrit à Mougins; les romans suivants, ECH et AMU, seront écrits à Cannes; puis VOY, SCR, TEM, CON, ASS, VIE, PAR, BRA, CLI, COL, CLO et FAN seront écrits dans la première demeure suisse de Simenon, au château d'Echandens, lieu baptisé "Noland" dans la datation d'écriture des Maigret. Les 13 derniers romans du cycle Presses de la Cité seront écrits dans la maison que Simenon a fait construire à Epalinges.

2. "voir le couloir encore plein de journalistes et de photographes"... (bea)

Parmi les personnages secondaires, mais néanmoins importants, de ce roman, figurent les journalistes, en particulier le "petit Rougin" et Le Baron. Maigret a eu plus d'une fois affaire aux journalistes au cours de sa carrière (voir par exemple PRO, GAI, noy, CEC, MAJ, JUG, VAC; MME, PIC, LOG, MIN, VOY, TEM, ASS, VIE, BRA, PAT, VIC, HES, ENF, TUE, SEU), et il a eu avec eux des relations plus ou moins cordiales, les utilisant parfois, souvent irrités par leur insistance tout en reconnaissant qu'ils font leur métier. Généralement anonymes dans les romans, certains reçoivent un nom, et quelquefois Simenon les gratifie d'une description physique: ainsi, dans JAU, le journaliste Vasco, en culottes de golf et chandail rouge; dans PEU, le journaliste Lomel, roux et aux grosses joues colorées, portant un imperméable beige; dans CON, le journaliste Pecqueur, au visage poupin, aux joues rebondies, aux yeux bleus et aux cheveux roux, fumant une pipe trop grosse pour se donner un air important; dans AMU, le petit Lassagne, maigre et roux, vif comme un singe; à se demander si les rouquins sont une spécialité du journalisme, car on voit encore dans VIN un journaliste sans nom, mais décrit comme un grand roux, aux cheveux en bataille! Notons encore dans ECO le journaliste Albert Raymond, un imperméable serré à la ceinture, une pipe trop grosse à la bouche, pas plus de 22 ans, maigre, les cheveux longs... N'y sentez-vous comme une allusion à un certain jeune Sim débarquant à Paris plein d'ambition... ?

3. "Avant tout, il avait besoin de comprendre." (TEN, chap.6)

Je suis d'accord avec Jérôme pour dire que l'intérêt du roman réside dans la discussion entre Maigret et Tissot, et leur vision de l'homme, mais je trouve aussi que le roman est intéressant dans le rapport qui s'installe entre Maigret et Moncin, pas tellement leur rapport de policier à présumé coupable, mais le rapport que Maigret essaie d'établir avec un autre homme, en particulier un homme qui a "passé la ligne", qui s'est mis en quelque sorte en dehors de la vie sociale ordinaire. Il est particulièrement passionnant de découvrir la quête presque acharnée que mène Maigret pour essayer de comprendre: voir le chapitre 3: "Chaque fois qu'il pensait ainsi au meurtrier, Maigret était pris d'une impatience fébrile. [...] Il avait besoin de savoir.", le chapitre 7: "il n'avait pas encore compris. Le "choc" ne s'était pas produit. A aucun moment il n'avait eu la sensation d'un contact humain entre lui et le décorateur.", et au chapitre 8: "Pour moi, vous restez un être humain. Ne comprenez-vous pas que c'est justement ce que je cherche à faire jaillir chez vous: la petite étincelle humaine?".

4. Encore la prunelle!

J'ai déjà parlé de la prunelle dans le MoM de décembre 2007, mais j'aimerais y revenir pour deux raisons: la première, pour souligner l'importance que prend cet alcool dans les enquêtes menées par Maigret. C'est particulièrement frappant dans ce roman-ci, puisqu'elle intervient à trois reprises dans l'enquête: au chapitre 3, Maigret hésite à se servir un petit verre de prunelle avant de se rendre à Montmartre; à la fin du chapitre 4, Maigret rentre chez lui après être revenu de Montmartre, et se sert un verre de prunelle, comme pour "se venger" de l'échec de son piège; enfin, au chapitre 7, c'est Mme Maigret elle-même qui sert l'alcool à Maigret, comme un "viatique" qu'elle donne à son mari avant qu'il se rende sur les lieux du nouveau crime. La prunelle, c'est l'emblème de la sécurité de son foyer, l'objet rassurant, le symbole de la vie de tous les jours quand Maigret est plongé dans un monde inconnu; dans ce sens, j'aimerais rapprocher la dernière phrase du roman: "Elle sentait confusément qu'il revenait de loin, qu'il avait besoin de se réhabituer à la vie de tous les jours, de coudoyer des hommes qui le rassurent.", de ce passage pris dans SCR, lorsque Maigret vient de parcourir plusieurs ouvrages de psychiatrie pour essayer de comprendre le cas de Marton: "A la fin, il se leva, en homme qui en a assez, jeta le bouquin sur la table et, ouvrant le buffet de la salle à manger, saisit le carafon de prunelle, en remplit un des petits verres à bord doré. C'était comme une protestation du bon sens contre tout ce fatras savant, une façon de se retrouver les deux pieds sur terre."

La seconde raison pour laquelle je reviens sur la prunelle, c'est que dans le dernier MoM, j'avais posé la question de savoir si le buffet de la salle à manger des Maigret contenait aussi bien de la framboise que de la prunelle. En parcourant encore une fois le corpus, j'ai découvert la réponse! Elle se trouve dans VIN: "Vers midi, Maigret murmura, hésitant: - Je crois que je vais m'offrir comme apéritif un petit verre de prunelle. Elle ne le lui déconseilla pas et il ouvrit le buffet. Il avait le choix entre la prunelle et l'eau-de-vie de framboise. Toutes les deux venaient de chez sa belle-sœur, en Alsace."

5. Les combles du Palais de Justice ou: l'empire de Moers

Vous aurez noté l'importance, dans le roman, que prend un indice matériel, à savoir le bouton arraché au veston de Moncin. Grâce au travail et aux connaissances de Moers, Maigret peut remonter la piste du tueur.

"Maigret lui tendit le bouton et Moers fit la grimace.

– C'est tout ?

– Oui.

Moers le tournait et le retournait entre ses doigts.

- Vous voulez que je monte là-haut pour l'examiner ?

- Je t'accompagne."

Eh bien, faisons comme Maigret, et, à sa suite, grimpons dans les combles du Palais de Justice. Vous vous souvenez peut-être que lors d'un précédent MoM, je vous avais emmené aux Sommiers, et que ceux-ci se trouvent à côté des laboratoires de l'Identité judiciaire, auxquels on accède par "un réseau compliqué de corridors et d'escaliers" (LET), de "couloirs étroits", d' "escaliers tortueux" (MAI) et "étroits" (eto). Nous poussons la porte "aux vitres dépolies" (MOR), et nous pénétrons d'abord dans le local de l'anthropométrie, "une pièce peinte en gris" (MAI), meublée de bancs où les gens arrêtés pendant la nuit déposent leurs vêtements, d'une chaise anthropométrique servant aux mensurations, et d'appareils photographiques. Les photographies sont développées dans une petite pièce annexe, éclairée par une lampe au néon. "Un autre escalier, à gauche, plus étroit que le premier, conduit au laboratoire" (MAI), où des "spécialistes [...] commencent leur travail minutieux sur un certain nombre d'objets" (amo). La pièce est mansardée (MME), une "immense pièce au plafond en pente" (FOL), dont le toit est en partie vitré (MEM), ce qui explique qu'il soit surchauffé en été (GRA), et qui comporte un vasistas (MME) ou fenêtre mansardée (MOR).

Que voit-on dans cette pièce ? D'abord l'objet qui a sans doute le plus frappé Simenon lors de sa visite de 1933 (voir plus bas), le fameux mannequin articulé qui sert aux reconstitutions, évoqué dans MOR, MEM, COR, CLI et IND. On y trouve aussi des éprouvettes et des appareils de projection (eto), toutes sortes d'appareils "compliqués" (JEU) qu'utilise la petite douzaine de techniciens et spécialistes en blouse grise (JEU) ou blanche (IND). Dans un coin de la pièce, se trouve la table de Moers, éclairée par une lampe "qu'il approche ou recule de son travail en tirant sur un fil de fer" (MME), et qui est couverte d'objets divers et hétéroclites: "des loupes de toutes les grosseurs, des grattoirs, des pinces, des flacons d'encres, de réactifs, ainsi qu'un écran de verre éclairé par une forte lampe électrique" (TET), "toute une série d'instruments délicats" (TEN).

Notons que Maigret, qui n'a rien d'un Sherlock Holmes concentré uniquement sur les indices matériels, n'en conteste pas pour autant l'utilité: il sait très bien qu'on a "besoin de spécialistes dans neuf cas sur dix, ne fût-ce que pour des questions d'empreintes digitales" (IND), et souvent il a été aidé dans ses enquêtes par le travail de Moers et de ses hommes, qui lui a permis de conforter ses intuitions: citons parmi tant d'exemples, la cire rouge trouvée sous les ongles de Calas (COR), la poussière de bois dans le costume de Moss (MME), les taches de café sur la lettre écrite par Radek (TET), etc. Plus d'une fois, Maigret est monté "là-haut", comme il dit (CLO), sous les combles, pas seulement pour voir comment les recherches avancent, mais aussi parce qu'il "aimait l'atmosphère de ces pièces mansardées où on travaillait loin du public, dans une ambiance paisible" (IND).

Pour terminer, citons quelques extraits du texte paru en 1933, écrit par Simenon après sa visite au Quai des Orfèvres, intitulé "Police judiciaire", et paru dans le volume "Mes apprentissages", édité par Omnibus.

"[...] Suivez le guide, s'il vous plaît! Et ce n'est pas facile. Il nous faut [...] descendre des escaliers, en monter d'autres, non pas de grands escaliers d'honneur mais des escaliers dérobés, étroits et raides. On ne sait plus où on est, ni à quel étage quand enfin on lit sur une petite porte: IDENTITÉ JUDICIAIRE. C'est le matin qu'il faut venir. Vous verrez alors le long d'un autre escalier aussi étroit et raide que celui que nous venons de prendre, une file interminable d'hommes [qui] viennent directement du Dépôt et [qui] ont été arrêtés pendant la nuit. [...] Ils se déshabillent [...] – Au premier... Un employé lui fait appuyer les doigts sur une plaque de cuivre couvert d'encre, puis sur une fiche dactyloscopique. [Puis il] s'assied sur une étrange chaise et deux hommes maneuvrent autour de lui des pièces de bois, lancent des chiffres qu'un autre employé inscrit sur la fiche. Ce sont les mensurations de l'anthropométrie. L'homme n'a plus qu'à se rhabiller et à passer dans un dernier local où une lampe au mercure répand une lumière bleuâtre. – Assis... On lui coince la tête dans un appareil. De loin, le photographe peut le faire tourner à sa guise à l'aide de leviers. – Ne bouge plus... Au suivant... Et l'homme redescend avec les autres au Dépôt. Sa fiche est faite." [...]

Remarquez que pour ce travail formidable, qui constitue ce que l'on appelle un peu pompeusement la police scientifique, ils ne sont que quelques-uns, une poignée, et qu'ils ne disposent que de maigres crédits. On les a parqués tout là-haut, dans des locaux inemployés, et souvent ils sont obligés de fabriquer eux-mêmes les appareils dont ils ont besoin. Le patron est un jeune chimiste au visage rose qui a plutôt l'air d'un étudiant que d'un chef. Et autour de lui ce sont des jeunes gens aussi, penchés sur des éprouvettes, sur des appareils photographiques ou sur des caisses de projection. Par contre, ils ont du soleil tant qu'ils en veulent, du soleil qui tombe à flots du toit vitré. La plus belle pièce, celle qui frappe le visiteur, est un mannequin que l'on voit presque chaque jour habillé autrement. Vous allez comprendre pourquoi. Un homme est trouvé assassiné. Le couteau a déchiré le vêtement de telle manière. On habille le mannequin avec les vêtements en question. Et voilà nos techniciens qui, à l'aide du couteau, essayent de faire la même déchirure. Résultat: l'assassin est gaucher. Remarquez que cela suffit souvent pour le faire prendre. [...]

Sur les lieux d'un crime, on découvre un veston qu'a abandonné l'assassin. Le veston arrive là-haut où on l'enferme avec soin dans un grand sac en papier. On le secoue. On le bat comme un tapis. Quand on le retire du sac de papier, il est débarrassé de sa poussière. Mais cette poussière n'est pas perdue. Elle est dans le sac. On la recueille. On la trie. On analyse les moindres débris. Résultat ? Supposez un veston imprégné de farine. Voilà qui désigne un boulanger ou un ouvrier de minoterie. Est-ce de la terre rouge, comme de la poussière de brique ? Est-ce au contraire de la fine limaille ? Le champ des recherches se restreint aussitôt. On sait où il faut chercher. Le travail, ici, ressemble davantage à celui de Sherlock Holmes, sauf qu'il est fait avec beaucoup plus de simplicité, par des gens qui se considèrent comme des fonctionnaires et non comme des génies. Un peu de poussière de tabac au fond des poches indique que l'homme fumait telle marque de cigarettes. L'usure du tissu à telle place suffit parfois pour déterminer sa profession. Car les vêtements d'un homme ne s'usent pas de la même manière s'il est forgeron, ajusteur ou voyageur de commerce. [...] Mais il serait plus facile de dire ce que l'on ne fait pas au laboratoire que de dire ce que l'on y fait. On y travaille aussi bien sur des rognures d'ongle que sur un cheveu. Car, si on n'a jamais trouvé deux hommes ayant les mêmes empreintes digitales, on n'a jamais non plus trouvé deux cheveux semblables appartenant à deux personnes différentes. Or, il est fréquent de retrouver des cheveux de l'assassin sur les ongles de la victime, ou accrochés à un bouton de vêtement. Et vous voyez par ceci que l'expression de coupeur de cheveux en quatre n'a rien de ridicule. [...]"

6. Les films

Comme l'a dit Jérôme, un film fut tiré du roman, avec Jean Gabin dans le rôle titre. Vous pouvez visionner la bande annonce sur ce lien: YouTube - MAIGRET TEND UN PIEGE - Bande annonce.

Quoi que Jean Gabin y endosse assez bien la peau du commissaire, je trouve que Jean Desailly, par ailleurs un très bon acteur, ne correspond pas vraiment au personnage de Moncin tel qu'il apparaît dans le livre. L'intrigue donne plus de place au personnage d'Yvonne, et d'autres modifications nous éloignent un peu du roman.

Pour ma part, je préfère cependant la version donnée dans la série avec Bruno Crémer, sans doute l'un des épisodes les plus forts. Crémer a particulièrement bien rendu la lutte morale que Maigret entame avec Moncin, son implication profonde et prenante dans l'enquête. La scène finale, où Maigret s'éloigne sous la pluie, en plus du petit clin d'œil au film avec Gabin, reste une des plus belles images de la série...

Murielle Wenger

English translation


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