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Maigret of the Month: Maigret au Picratt’s (Maigret in Montmartre / Inspector Maigret and the Strangled Stripper)
1/10/07 –

In July 1950 Simenon, his second wife Denyse with their son John moved from Carmel-by-the-sea in California to Connecticut where he bought Shadow Rock Farm at Lakeville. He was to live there for nearly five years writing 26 novels, 13 of which involve Maigret, and three short stories.

According to the terms of the divorce, Tigy, Simenon’s first wife, set up residence with their son Marc and Boule at Salmon Creek in the village of Lime Rock just four miles from Lakeville.

Maigret au Picratt’s, completed on the 8th of December 1950, is one of the more familiar novels and has had adaptations made for both French and British Television. In June 1985 it was part of the Jean Richard series, while in June 1992 Bruno Cremer played the part of Maigret in the episode entitled Maigret et les Plaisirs de la Nuit. In March 1993, on British Television, Michael Gambon interpreted the role of Maigret in the production of Maigret and the Night Club Dancer.

The main location of Maigret au Picratt’s is centred in a small Montmartre nightclub in the Rue Pigalle, situated in the area of Paris just south of the Boulevard de Clichy.

This is not the first time that Simenon has used the name of Picratt’s for that of a bar or nightclub. There is mention of it in two of the novels written under pseudonyms, as well as in three early short stories and a novel under his own name. For these works, although having various locations mostly in Montmartre, Picratt’s is only indicated as a brief reference. It is in Maigret au Picratt’s that Simenon uses the establishment as the focal point of the novel.

In this novel, Maigret is very much in his jurisdiction, in Paris, but before he becomes involved with an investigation, there is the scene of the small nightclub, Picratt’s, closing about four o’clock in the morning with the various employees making their way home. But Arlette, one of the three young women who provide the cabaret entertainment in the nightclub, walks into the local police station to report a possible murder.

This lays down certain vague details that will lead to a full investigation on the part of Maigret and some of his team from the Quai des Orfèvres. In various ways several of his closest colleagues such as Janvier, Lucas and Torrence are involved, as well as Inspector Lognon who is attached to the local police station. But it is the young Inspector Lapointe who is the centre of attention as he has become emotionally involved with Arlette.

Maigret allows Lapointe to be part of the investigation, but keeps an almost paternal eye on him throughout. In spite of his feelings, Lapointe carries out his instructions in the correct manner, unearthing background information and unerringly following a suspect, but also playing a vital role at the climax of the investigation.

The novel encompasses not only the activities and atmosphere of the small nightclub, but the sordid world of the drug addict, as well as delving into the past of certain individuals and the search for a mysterious character known only by his first name.

At times Maigret makes Picratt’s his base, soaking up the atmosphere when it is functioning and when it is not, gleaning as much information as possible from the patron, his wife and employees.

What makes the novel such an interesting narration is the way that the investigation ebbs and flows, with various strands of information obtained by Maigret and his team arousing curiosity and intrigue throughout.

There are two translations available of this novel. The British editions have the translation by Daphne Woodward, while the American have that by Cornelia Schaeffer. Both follow the author’s French text closely, but with Cornelia Schaeffer having the edge when it comes to capturing the atmosphere of the novel.


The map shows the area south of the Boulevard de Clichy indicating several of the streets mentioned in the novel.
(Atlas Paris par arrondissements, Michelin 15, 1989).

Peter Foord
UK

Maigret of the Month: Maigret au Picratt's (Maigret in Montmartre / Inspector Maigret and the Strangled Stripper)
1/15/07 –
1. Introduction of the characters

Simenon utilizes a very elegant process to bring us into contact with the world of Picratt's – at the opening of the novel, the policeman Jussiaume, witness to Arlette's exit, provides our view. Through his eyes, we discover the characters of Picratt's... silhouettes descending into the night, details to be filled in later...

"the boss, short and fat" - Fred Alfonsi
"a silhouette that looked like a kid" - the Grasshopper
"two men, one carrying a saxophone case" - the musicians
"another man" - the waiter, Désiré
"a woman in a light-colored fur coat" - Tania
"the last two, always together" - Betty and Arlette

2. Arlette, the "little night-bird"
The whole story is haunted by two characters – on the one hand the stripper, Arlette, and on the other, the mysterious Oscar. Arlette, the central character of the novel, is first presented to us in a quick sketch... physical (golden hair, lots of make-up, black satin dress) and personal (she had drunk too much, she seemed like a frightened child). Then, very quickly, we see her through the eyes of those she encounters, the contrasting relationships with each of them. The Sergent of the station house sees in her just "someone who takes her clothes off". With Lucas she presents herself more aggressively, and is someone he'd like to be rid of. Only Maigret sensed something else, and the first glance he gave her was already "a curious look". He even smiled at the retorts she tossed back at Lucas.
After her death, it's still through the eyes of others that we will discover her – Lapointe, then Fred Alfonsi, then all the characters she came into contact with at Picratt's.
This is a character filled with nuance, who will reveal herself to be both the personification of the stripper, with her powerfully erotic side (consider particularly the numerous mentions of her "woman's scent", the descriptions of her nudity, and the reports of those who had made love to her), and at the same time a young person, almost still a child, rebelling against her past and her family origins. Maigret sensed well the duality of her character... "Rarely had he met a woman giving so strong an impression of sexuality, in contrast to her look of a frightened little girl". Maigret's entire investigation will consist of tracing Arlette's past, questioning all those who'd known her, to try to understand to truth of this woman, and why she had become a stripper. At the same time, the discovery of Arlette's past will allow the Chief Inspector to work out the personality of her killer, the enigmatic Oscar.

3. Oscar, a disturbing silhouette

This Oscar, who holds such an important place in Arlette's past, is a mysterious character in Simenon's novel. Long described as a silhouette, an "Identikit portrait" reduced to the minimum (small, stocky, gray-haired, old-ish), Simenon wanted to emphasize his "obscure power" over Arlette. We have to wait until Chapter 7 to discover his identity and a little of his past. And still, when the police track him to Montmartre, he remains "like a shadow, always more impressive than the reality that he reflects". It takes his moving arrest, and violent death at Lapointe's hands, to be relieved of the obsession he represents.

4. The contrasts

The entire novel is built of binary oppositions, contrasts between two realities, and all these are to underline the contrast-filled life and contradictory personality of Arlette:

  • the contrast between Arlette's "bourgeois" origins and her present job, and that between the character of her aunt in Lisieux and that of Rose.
  • the contrast between Arlette's life (her show at Picratt's and her "tricks" in hotels) and her apartment, maintained as if by a "very meticulous housewife".
  • the contrast between the young, pretty Arlette, who will paradoxically always keep that image of youth through her premature death, and the Countesse von Farnheim, who may have once been young and pretty, but who drugs and multiple adventures had turned into an image of moral and physical decay.
  • the contrast between Arlette's apartment, neat and well-maintained, and that of the Countess, dirty and disordered.
  • the contrast between the two concierges, the one at Arlette's, Mme Boué, "calm, with an intelligent air"; and that at the Countess's, Mme Aubain, "pinched lips, acid".
  • the contrast between Arlette, who did her strip-tease number in a way that no one else could, and Dolly, her replacement, gauche and awkward.
  • the contrast between young Lapointe, in love with Arlette, a young policeman steady and conscientious, and young Philippe, the delinquent immersed in drugs, who lives off elderly women.

5. The little world of Picratt's
First of all, let's look at this quotation, from the site nocesdencre.ch :

"Picratt's is a bar almost mythical in Simenon's work. It appears, in fact, in a number of novels and stories published under the author's own name. Earlier, it was found at the center of five intrigues which were part of the popular novels Simenon signed with various pseudonymes: "[To the 28 Negresses] (published under the pseudonym Gom Gut, Paris, Editions Prima, 1925), [The Wedding in Montmartre] (published under the pseudonym Gom Gut, Paris, Editions Prima, 1925), [The Fire Goes Out] (published under the pseudonym Georges Sim, Paris, A. Fayard, 1927), Miss Baby (published under the pseudonym Georges Sim, Paris, A. Fayard, 1928) and [Victim of his Son] (published under the pseudonym Jacques Dersonne, Paris, J. Ferenczi et Fils, 1931)."
And from Peter Foord:
"This is not the first time that Simenon has used the name of Picratt’s for that of a bar or nightclub. There is mention of it in two of the novels written under pseudonyms, as well as in three early short stories and a novel under his own name. For these works, although having various locations mostly in Montmartre, Picratt’s is only indicated as a brief reference. It is in Maigret au Picratt’s that Simenon uses the establishment as the focal point of the novel"

In which novels did Simenon mention Picratt's? At the moment, I can find but one – "The Man Who Watched Trains Go By" (it's at Picratt's that Kees Popinga debarks on arriving in Paris). What are the others? Can some online Simenon specialist tell us?

Next, I'd like to cite Michel Carly, who wrote in [Maigret across Paris], from Omnibus,

"Another metaphor of Pigalle: Picratt's, the night-club. "A kind of scarlet tunnel", sustained pink. Attraction, perdition. In this light, everyone strips themselves of their reality. … They've stepped over a line. The sex, the bodies, the attractions have taken a step beyond."

Simenon gives a great deal of importance to the description of the cabaret, whose decor is very symbolic – a room of deep red, low and narrow, a little like an alcove where clients come to seek the pleasures of the night.

6. Reminiscences
One of the surest pleasures of the Maigret fan is to search from one novel to another in the Maigret cycle, the cross-references and reminiscences that the author enjoys strewing among the pages. Here are a few from this novel:

  • the character of the Grasshopper, this sort of dwarf who acts as a messenger, will be evoked again by Simenon in IND (the Flea) and in COL (Mickey Boubée).
  • the shoeless foot of Arlette's corpse will be echoed in JEU, where the body of Louise will also have a shoeless foot.
  • Arlette's well-kept apartment, in spite of her job, reminds us of the polished apartment of the hostess Fernande in MAI.

7. Misc. Notes

  • The character of Inspector Lapointe, who we met in MME, is fleshed out here and starts to take the place he will occupy in the series, that of Maigret's "pet", with whom he will develop a rapport almost like father and son, the son the Chief Inspector so much missed having...
    "the two of them… seemed much like a father and son in a serious discussion" (Ch. 3).
  • For emphasis: the lovely scene in Rosalie Moncoeur's kitchen, where Maigret's questioning is interspersed with his observations on the cook's work. We also find Simenon's humor:
    "What's your name?
    Maigret.
    … A name easy enough to remember. Especially since you're fairly fat."
  • the theme of the novel and the milieu described makes me think of another of Simenon's novels, outside of the Maigrets, in which the story takes place again in a nightclub with strippers... of course, Strip-Tease.

Murielle Wenger

Original French

translation: S. Trussel
Honolulu, January 2007

Maigret of the Month: Maigret au Picratt's (Maigret in Montmartre / Inspector Maigret and the Strangled Stripper)
1/15/07 –

1. Introduction des personnages

Simenon use d'un procédé très élégant pour nous faire entrer en contact avec le monde du Picratt's: à l'ouverture du roman, l'agent Jussiaume, témoin de la sortie d'Arlette, sert de "regard" pour le lecteur; à travers ses yeux, nous découvrons les personnages qui appartiennent au Picratt's: des silhouettes qui sortent dans la nuit, et qui se préciseront par la suite:
"le patron, court et corpulent": Fred Alfonsi
"une silhouette, qui semblait celle d'un gamin": la Sauterelle
"deux hommes, dont l'un portait sous le bras un étui à saxophone": les musiciens
"un autre homme": le serveur, Désiré
"une femme […] en manteau de fourrure clair": Tania
"les deux dernières, toujours ensemble": Betty et Arlette

2. Arlette, le "petit oiseau de nuit"
Tout le livre est hanté par deux personnages: d'un côté la strip-teaseuse Arlette et de l'autre le mystérieux Oscar. Arlette, personnage central du roman, nous est d'abord présentée par un rapide portrait physique (cheveux dorés, très maquillée, en robe de satin noir) et moral (elle a trop bu, elle a l'air d'une petite fille affolée). Puis, très vite, son portrait se précisera à travers les regards des gens qu'elle croise, et les relations contrastées qu'elle va entretenir avec chacun d'eux. Le brigadier du commissariat de quartier en voit en elle que "celle qui se déshabille", avec Lucas elle se montre plutôt agressive, et celui-ci a plutôt l'envie de s'en débarrasser. Il n'y a que Maigret à deviner autre chose en elle, et le premier regard qu'il lui lance est déjà "un petit coup d'œil curieux". Il sourit même aux répliques qu'elle lance à Lucas. Après sa mort, c'est encore par d'autres regards qu'on va la découvrir: celui de Lapointe, celui de Fred Alfonsi, puis celui de tous les personnages qu'elle a côtoyés au Picratt's. C'est un personnage tout en nuances qui va se révéler: à la fois personnification de la femme qui se met nue, avec son côté puissamment érotisé (voir en particulier les nombreuses mentions sur son "odeur de femme", la description de sa nudité, et les récits de ceux qui ont fait l'amour avec elle), et en même temps un être jeune, presque encore enfant, avec sa révolte contre son passé et ses origines familiales. Maigret a bien senti la dualité du personnage: "Rarement il lui était arrivé de rencontrer une femme donnant une impression aussi forte de sexualité, et cela contrastait avec son regard de gamine anxieuse". Toute l'enquête de Maigret va donc consister à remonter dans le passé d'Arlette, à questionner tous ceux qui l'ont connue, pour essayer de comprendre la vérité de cette femme, et de découvrir pourquoi elle est devenue strip-teaseuse. En même temps, la découverte du passé d'Arlette va servir au commissaire à cerner la personnalité de son assassin, l'énigmatique Oscar.

3. Oscar, une silhouette inquiétante

Cet Oscar, qui tient une si grande place dans le passé d'Arlette, est un personnage mystérieux dans le roman de Simenon. Longtemps décrit comme une silhouette, un "portrait-robot" réduit au minimum (petit, trapu, à cheveux gris, d'un certain âge), Simenon l'a voulu tel pour souligner son "obscur pouvoir" sur Arlette. Il faudra attendre le chapitre 7 pour découvrir son identité et un peu de son passé. Et encore, quand les policiers le traquent à Montmartre, reste-t-il "comme une ombre, toujours plus impressionnante que la réalité qu'elle reflète". Il faudra son arrestation mouvementée, et sa mort violente donnée par Lapointe pour être débarrassé de l'obsession qu'il représentait.

4. Des contrastes

Tout le roman est construit sur des oppositions binaires, des contrastes entre deux réalités, et tous ces contrastes sont là pour souligner la vie contrastée et le personnage contradictoire d'Arlette.

  • contraste entre les origines "bourgeoises" d'Arlette et son métier actuel, qu'on pourrait retrouver dans le contraste entre le personnage de la tante de Lisieux et celui de Rose
  • contraste entre la vie d'Arlette (son spectacle au Picratt's et ses "passes" dans les hôtels) et son appartement tenu comme par "une ménagère […] trop minutieuse"
  • contraste entre la jeune et jolie Arlette, qui paradoxalement gardera toujours cette image de jeunesse et de beauté par sa mort prématurée, et la comtesse von Farnheim, qui a pu être autrefois une jeune et jolie femme, dont la drogue et de multiples aventures ont fait une image de déchéance morale et physique
  • contraste entre l'appartement Arlette, bien tenu et propret, et celui de la comtesse, sale et en désordre
  • contraste entre les deux concierges: celle de la maison d'Arlette, Mme Boué, "calme, à l'air intelligent"; et celle de la maison de la comtesse, Mme Aubain, "les lèvres pincées, acide"
  • contraste entre Arlette, qui fait son numéro de strip-tease comme personne d'autre qu'elle n'en est capable, et Dolly, sa remplaçante, gauche et empruntée
  • contraste entre le jeune Lapointe, amoureux d'Arlette, jeune policier rangé et consciencieux, et le jeune Philippe, le dévoyé plongé dans la drogue et qui profite des vieilles dames

5. Le petit monde du Picratt's


Tout d'abord, je vous soumets cette citation, puisée dans le site nocesdencre.ch :

"Le Picratt's est un bar quasi mythique dans l'œuvre de Simenon : il apparaît, en effet, dans plusieurs romans et nouvelles publiés sous le patronyme de l'auteur. Précédemment, on le trouve au centre de quatre intrigues qui appartiennent aux romans populaires que Simenon a signés sous différents pseudonymes : Aux vingt-huit négresses (publié sous le pseudonyme de Gom Gut ; Paris, Editions Prima, 1925), La noce à Montmartre (publié sous le pseudonyme de Gom Gut ; Paris, Editions Prima, 1925), Le feu s'éteint (publié sous le pseudonyme de Georges Sim ; Paris, A. Fayard, 1927), Miss Baby (publié sous le pseudonyme de Georges Sim ; Paris, A. Fayard, 1928) et Victime de son fils (publié sous le pseudonyme de Jacques Dersonne ; Paris, J. Ferenczi et Fils, 1931)."
Comme le dit aussi Peter Foord:
"This is not the first time that Simenon has used the name of Picratt’s for that of a bar or nightclub. There is mention of it in two of the novels written under pseudonyms, as well as in three early short stories and a novel under his own name. For these works, although having various locations mostly in Montmartre, Picratt’s is only indicated as a brief reference. It is in Maigret au Picratt’s that Simenon uses the establishment as the focal point of the novel"

Quels sont les romans dans lesquels Simenon a parlé du Picratt's ? Pour le moment, je n'en ai repéré qu'un : "L'homme qui regardait passer les trains" (c'est au Picratt's que Kees Popinga débarque en arrivant à Paris). Et les autres romans, quels sont-ils ? Est-ce que les internautes spécialistes de Simenon pourront nous le dire ? Ensuite, j'aimerais citer Michel Carly, qui a écrit dans "Maigret, traversées de Paris", paru aux éditions Omnibus:

"Autre métaphore de Pigalle: le Picratt's, le night-club. "Sorte de tunnel pourpre", rose soutenu. Attirance, perdition. Dans cet éclairage, les gens se dépouillent de leur réalité. […] On a vraiment passé une ligne. Le sexe, les corps, les attirances ont pris une autre mesure."

Simenon accorde beaucoup d'importance à la description du cabaret, dont le décor est très symbolique: salle d'un rouge sombre, étroite et basse, un peu comme une alcôve où les clients viennent chercher les plaisirs de la nuit.

6. Réminiscences
C'est un des plus sûrs plaisirs du Maigretphile que de chercher d'un roman à l'autre du cycle des Maigret les rappels, les réminiscences que l'auteur s'amuse à semer au fil des pages. En voici quelques exemples pour ce roman:

  • le personnage de la Sauterelle, cette sorte de nain qui fait office de chasseur, sera à nouveau évoqué par Simenon dans IND (la Puce) et dans COL (Mickey Boubée)
  • le pied déchaussé du cadavre d'Arlette sera en écho dans JEU, où le cadavre de Louise aura lui aussi un pied déchaussé
  • l'appartement bien tenu, malgré son métier, d'Arlette nous fait penser à l'appartement astiqué de l'entraîneuse Fernande dans MAI

7. Notes diverses

  • Le personnage de l'inspecteur Lapointe, que nous avons découvert dans MME, se précise ici et commence à tenir la place qu'il occupera au fil des romans, celle du "chouchou" de Maigret, avec qui il a des rapports quasi de père à fils, le fils que le commissaire a tant regretté de ne pas avoir:
    "tous les deux […] avaient assez l'air d'un père et d'un fils en solennel entretien" (chap. 3).
  • A souligner: la jolie scène dans la cuisine de Rosalie Moncoeur, où l'interrogatoire de celle-ci est entrecoupé par les observations de Maigret sur son travail de cuisinière. Notons aussi le trait d'humour de Simenon:
    "-Comment vous appelle-t-on ?
    - Maigret.
    - […] Un nom facile à retenir. Surtout que vous êtes plutôt gros."
  • le thème du roman et le milieu décrit me font penser à un autre roman de Simenon, hors du cycle des Maigret, dans lequel l'histoire se passe à nouveau dans un cabaret et met en scène des strip-teaseuses: il s'agit bien sûr de Strip-Tease.

Murielle Wenger

English translation

 

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