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Maigret of the Month - January 2009: Maigret et le clochard (Maigret and the Bum)
1/1/09 – We're at the beginning of the 6th year of this Maigret-of-the-month feature, the 61st MoM.
The January 2004 Forum began with...

1/1/04 — To start off the New Year I'm initiating a new feature, which I hope many of you will participate in. My plan is to dedicate each month to a specific Maigret title, and present related material via the Forum, where everyone can react and contribute. I'm hoping we can (re)read the story together, talk about it, and collect our opinions and observations, background and related material – whatever – and then I'll arrange it onto a single page for that title, resulting in an "Annotated Maigret".

I think we've done pretty well so far! We had the great fortune to have Peter Foord as one of the contributors to that first MoM, and he continued to write about all of them until his death in April 2007. And fortunately for us, in May of 2006, Murielle Wenger began her regular contributions to the forum, which, happily, continue to this day. And thanks to Jérôme Devémy, who's been contributing from the beginning, we've been getting photographic views of the areas of the Paris novels. Many others have contributed over the years as well, but I'd like to reiterate that comments and contributions about the MoM are welcome from everyone. (All the 60 MoMs so far are accessible via their Plots pages.)

Here are a couple of what Murielle calls "Reminiscences" - references to other Maigret cases - which appear in Maigret and the Bum. Both are easy to guess from the French, even if you haven't read them, but at least one's harder in English... Can you see which cases are referred to?

One day, when a penniless and insignificant fellow had been killed in equally mysterious circumstances, Maigret had said to the Examining Magistrate, "The have-nots just don't get murdered."...

This was not the first time Maigret had conducted an inquiry on a barge. He remembered what used to be called a "stable boat" drawn along canals by a horse that spent the night on board with it's master...

Un jour qu'un bonhomme falot et sans fortune avait été assassiné dans des circonstances aussi mystérieuse, il avait dit au juge d'instruction:
- On ne tue pas les pauvres types...

Ce n'était pas la première fois que le commissaire enquêtait à bord d'une pé'niche, bien que cela ne lui fût pas arrivé depuis longtemps. Il se souvenait surtout de ce qu'on appelait jadis un bateau-écurie, halé, le long des canaux, par un cheval qui passait la nuit à board avec son charetier.


Maigret of the Month: Maigret et le clochard (Maigret and the Bum, Maigret and the Dosser)
1/12/09 –

The year of the writing of this novel, 1962, was an important year in Simenon's life. It was the year he began his intimate relationship with Teresa, the final companion of his life, it's when the construction of the great villa at Epalinges was completed (where the family would move at the beginning of 1963), and it's when Denyse, Simenon's second wife, began to give the first serious signs of mental derangement, which led to her stay in a psychiatric clinic in 1963.

The first half of that year of 1962 was so busy that Simenon didn't write any "hard" novels, but a trio of Maigrets (CLI, CLO, COL). It wasn't until October that he went back to a "hard" novel, The Bells of Bicêtre (The Patient).

This month's novel, Maigret and the Bum, is part of the best vein of the corpus... a special case, a "victimless crime", since the clochard survived the attack, but one in which the interest rests in the manner with which the Chief Inspector approaches the affair, his obstinate search for the truth, his almost relentless attempts to try and understand the human, everything bathed in the special atmosphere of springtime in Paris, which Simenon knows so well how to describe – and experience – through his hero.

We find once more in this novel the theme of the clochard, which Simenon has dealt with more than once in his work, he who claimed to be attracted to the clochards, confessing his recurring desire to become one.

In the Maigrets, we find numerous examples of this theme of a character who quits his familiar milieu to go and live in the streets. Sometimes not exactly in the streets, but at least a complete change of social strata... in that, Francois Keller, former Mulhouse physician, is not so far from Jean Darchambaux, the old Toulouse doctor who'd become a bargeman (PRO). The theme of the man who leaves his family and children to plunge himself into a solitary life in the streets, will be dealt with again in Maigret and the Loner (SEU), in the character of Marcel Vivien.

Other themes dealt with in this novel form part of the famous "reminiscences" of which Steve wrote a little, and which, in fact, I love to seek out across the corpus. Here are some examples...

  • Jef Van Houtte and the world of barges... Examples abound, from Lock 14 (Maigret Meets a Milord) (PRO) to The Lock at Charenton (ECL), from the seamen who discover Calas's remains in Maigret and the Headless Corpse (COR), to the one who discovers the cadaver of Sabin-Levesque in Maigret and Monsieur Charles (CHA), not counting the short story Two Bodies on a Barge (pen). Maigret enjoys maneuvering in this maritime world, which, we should remember, is his cradle, at least according to the official version of his birth! Born in an abandoned barge in a Dutch canal, baptized with gin, the Chief Inspector can't help but find himself in his element aboard the Zwarte-Zwaan of the Fleming!

    So neither is it astonishing that Maigret, when he plants himself at the window of his office in the Quai des Orfèvres, is interested first of all in the barges which pass on the Seine...

  • Anneke, Jef's wife, with her look of "woman-child with blonde hair almost white" recalls Aline Gassin in ECL. The story of Keller's disappointment in Gabon is a theme taken up in Simenon's "tropical" stories and novels, (Tropic Moon, [On pain of death], for example), or again in the Maigret short story The Most Obstinate Customer in the World (obs). Guillot's great Danish dog brings to mind Olaf, Simenon's dog that he brought aboard the Ginette when he cruised the canals of France.

  • Maigret's presence in a hospital, and his way of comporting himself there, is evoked in numerous novels. Whether for a visit to patients like Darchambaux (PRO), Le Clinche (REN), Maria (MOR), Janvier (MEU), Lognon (LOG, FAN), Pétillon (FEL), and Antoine Batille (TUE); for a meeting with hospital personnel (TRO, COR); or for the hospitalization of Maigret himself in FOU, or that of his wife in VAC, it is interesting to note that the Chief Inspector is always ill at ease in this milieu, and that he feels out of place... Curious, all the same, for someone who destined himself for medicine!

And lastly I'd like to note the following points...

  • François Keller's marbles... That Maigret understood so well the pleasure of looking at them, touching them, a faraway memory of the paradise of childhood, is a beautiful image. With Simenon, "objects speak", not necessarily as a physical clue, but because they say something about their owner, or because their presence in a place sums up a life, a way of living, a behavior, a feeling.

  • This novel is also very interesting because we discover in it Simenon's mastery, always growing, of dialogue... interrogations of witnesses, conversations between Maigret and Mme Maigret, the large part of the plot of the novel is presented to us in "direct style", with questions and answers. The descriptions, rare enough, revolve most often around Maigret's feelings, and his feelings, both poetic and sensual, about the weather.

  • This novel is also characteristic because we are not deprived of the obligatory "final scene" of the night-time interrogation in Maigret's office... Begun on Van Houtte's barge, this ritual, which has its "rules and traditions, like theater pieces played hundreds of times" (Ch. 7), can only unfold – sandwiches and beer required! – in the smoke-filled frame of the office at the Quai des Orfèvres...

  • Don't fail to see, if you have the chance, the episodes adapted from the novel in the television series with Jean Richard, and that with Bruno Crémer, the latter, in particular, a fine success.

  • Finally, to complement Jérôme's very beautiful photos, here's a pretty site on the bridges of Paris:
Murielle Wenger

translation: S. Trussel
Honolulu, January 2009

original French

Maigret of the Month - January 2009: Maigret et le clochard (Maigret and the Bum)
1/3/09 – Photos of locations where some of the action takes place in Maigret et le clochard...

Quai d'Orléans - metal bridge... Crossing the metal footbridge, they had reached the Ile St. Louis...

Quai d'Orléans... "Can you give me her address?" "It's 29b Quai d'Orléans."...

Pont Marie from Île-St.-Louis... "It's on the Ile St.Louis... since the island became one of the most fashionable parts of Paris..."

Quai Bourbon... The two men walked along the Quai Bourbon as far as the Pont Marie...

Pont Marie... For a moment, somewhere between the Quai des Orfèvres and the Pont Marie, Maigret halted...

Ramp to the Pont Marie... They went down the unevenly paved ramp as far as the water's edge, not far from the barge...

Hôtel Dieu from the Seine side... Then they crossed over the Pont Marie. A few minutes later they went in under the gray archway of the Hôtel Dieu.


Maigret of the Month: Maigret et le clochard (Maigret and the Bum, Maigret and the Dosser)
1/12/09 –

L'année d'écriture de ce roman, 1962, est une année importante dans la vie de Simenon: c'est là qu'il entretient ses premiers rapports intimes avec Teresa, la dernière compagne de sa vie, c'est là qu'il achève la construction de la grande villa d'Epalinges (où la famille emménagera au début 1963), c'est là que Denyse, seconde épouse Simenon, commence à donner les premiers signes graves de dérangement mental, qui la conduiront à un séjour en clinique psychiatrique en 1963.

La première moitié de cette année 1962 est si occupée que Simenon n'écrit, pendant ce semestre, aucun roman "dur", mais un "tiercé" de romans de Maigret (CLI; CLO; COL). Ce n'est qu'en octobre qu'il se remettra à un roman "dur": Les anneaux de Bicêtre.

Le roman de ce mois, Maigret et le clochard, fait partie de la meilleure veine du corpus: histoire particulière, "crime sans victime", puisque le clochard réchappe de l'attentat commis contre lui, mais dont tout l'intérêt réside dans la manière qu'a le commissaire d'aborder cette affaire, sa recherche obstinée de la vérité, ses tentatives quasi acharnées à essayer de comprendre l'humain, le tout baigné dans cette atmosphère particulière du printemps parisien, que Simenon sait si bien faire décrire – et ressentir – à son héros.

On retrouve dans ce roman le thème du clochard, que Simenon aborde plus d'une fois dans son œuvre, lui qui avouait être attiré par les clochards, confessant son désir récurrent d'en devenir un.

Dans les Maigret, on retrouve à plusieurs reprises ce thème du personnage qui quitte son milieu pour aller vivre dans la rue. Parfois, il ne s'agit pas à proprement parler de la rue, mais du moins d'un changement complet de vie sociale: en cela, François Keller, l'ancien médecin de Mulhouse, n'est pas très éloigné de Jean Darchambaux, l'ancien médecin de Toulouse, devenu charretier (PRO). Le thème de l'homme qui quitte famille et enfants pour plonger dans la rue et vivre solitaire, sera à nouveau abordé dans Maigret et l'homme tout seul, avec le personnage de Marcel Vivien.

D'autres thèmes abordés dans ce roman font partie de ces fameuses "réminiscences" dont vous parlait Steve il y a peu, et dont, effectivement, je me délecte à faire la chasse au travers du corpus... En voici donc quelques exemples:

  • Jef Van Houtte et le monde des péniches: les exemples abondent: du Charretier de la Providence à L'écluse no 1, des mariniers qui découvrent les restes de Calas dans Maigret et le corps sans tête, à celui qui découvre le cadavre de Sabin-Levesque dans Maigret et Monsieur Charles, sans compter la nouvelle La péniche aux deux pendus, Maigret aime à évoluer dans ce monde maritime, qui, ne l'oublions pas, est son berceau, du moins selon la version officielle de sa naissance ! Né dans une barge abandonnée dans un canal hollandais, baptisé au genièvre, le commissaire ne pouvait que se trouver dans son élément sur le Zwarte-Zwaan du Flamand !

    Pas étonnant non plus que Maigret, lorsqu'il se campe à la fenêtre de son bureau du Quai des Orfèvres, s'intéresse d'abord aux péniches qui passent sur la Seine...

  • Anneke, la femme de Jef, par son allure de "femme-enfant aux cheveux d'un blond presque blanc" nous évoque Aline Gassin dans ECL; l'histoire des déconvenues de Keller au Gabon est un thème repris dans les nouvelles et romans "tropicaux" de Simenon (Le coup de lune, Sous peine de mort, par exemple), ou encore dans la nouvelle "maigretienne" Le client le plus obstiné du monde; le grand chien danois des Guillot fait penser à Olaf, le chien de Simenon qu'il emmena à bord du Ginette lors de sa croisière sur les canaux de France

  • la présence de Maigret dans un hôpital, et sa façon de s'y comporter, est évoqué dans plusieurs romans: que ce soit pour une visite à des patients: Darchambaux (PRO), Le Clinche (REN), Maria (MOR); Janvier (MEU), Lognon (LOG, FAN), Pétillon (FEL); Antoine Batille (TUE), pour une rencontre avec le personnel de l'hôpital (TRO, COR), ou pour l'hospitalisation de Maigret lui-même dans FOU, ou celle de sa femme dans VAC, il est intéressant de noter que le commissaire est toujours mal à l'aise dans ce milieu, et qu'il ne s'y sent pas à sa place... curieux, tout de même, pour quelqu'un qui se destinait à la médecine !

J'aimerais enfin noter quelques points:

  • les billes de François Keller, dont Maigret comprend si bien le plaisir qu'il y a à les regarder, à les toucher, souvenir lointain du paradis de l'enfance, est une très belle image: chez Simenon, les "objets parlent", pas forcément à la façon d'un indice matériel, mais parce qu'ils disent quelque chose de leur propriétaire, ou que leur présence dans un lieu résume une vie, une manière d'être, un comportement, un sentiment

  • ce roman est aussi très intéressant parce qu'on y découvre la maîtrise de Simenon, toujours grandissante, pour les dialogues: interrogatoires des témoins, conversations entre Maigret et Mme Maigret, la grande partie de l'intrigue du roman nous est présentée en "style direct", avec des questions et des réponses; les descriptions, assez rares, tournent le plus souvent autour de ce que ressent Maigret, et de son appréhension, à la fois poétique et sensuelle, du temps qu'il fait

  • ce roman est caractéristique aussi parce qu'il ne nous prive pas de la "scène finale" obligatoire de l'interrogatoire nocturne dans le bureau de Maigret: commencé sur la péniche de Van Houtte, ce rituel, qui a ses "règles, voire [ses] traditions, comme les pièces de théâtre qui se jouent plusieurs centaines de fois" (chapitre 7), ne peut se dérouler – sandwiches et bières obligent ! – que dans le cadre enfumé du bureau du Quai des Orfèvres...

  • ne manquez pas de voir, si vous en avec l'occasion, les épisodes adaptés du roman dans la série télévisée avec Jean Richard, et celle avec Bruno Crémer; le second, en particulier, est une belle réussite

  • enfin, pour compléter les très belles photos de Jérôme, voici un joli site sur les ponts de Paris:
Murielle Wenger

English translation


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