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Maigret of the Month: Ceux du Grand-Café (The Group at the Grand-Café)

11/26/11 –

Unlike other stories presenting Maigret in retirement, in this one, the ex-Chief Inspector is not happy to be so... While in the other stories Maigret displays a certain degree of displeasure toward those who come seeking his aid, and is reluctant to leave his tomato and lettuce plants, here he feels differently.

We see him happily at work in his garden, hoeing and weeding in his clogs and straw hat, or taking memorable naps in his deckchair. Yes, but voilà: after three years of retirement, Maigret seems to be tiring of it (at least according to his author, who has him missing his time at the Quai...), and nothing had pleased him more than his place by the Loire...

We must also note that it started in winter, and in winter, clearly, there was no gardening, no question of naps in the sun, and it was much too cold for fishing... So what was left? Out of idleness, he lets his wife convince him to join the card players at the Grand-Café, and he gets caught up in the game, bogged down in habits of which he's not far from being a little ashamed...

And along comes a chance to escape from this numbness, to find once more his talents as a policeman... a murder has been committed in this peaceful and provincial village, and this would seem the chance for Maigret to have the perverse pleasure of digging around in the stories of these uneventful-seeming lives... However... astonishingly, Maigret does nothing about it. He refuses, to the great surprise of everyone, to become involved with the story, and makes no attempt to search for the truth. Or rather... we end up understanding, he had discovered the truth immediately, but, in a sense of "moral honesty", had refused to reveal it. And when he'd said to Angèle: "I don't know anything... I don't want to know anything...", in fact, Maigret had known, but couldn't tell what he knew.

It wasn't until three years later that he revealed to his wife what had actually happened with the death of the butcher. And if he spoke of it at that time, it wasn't so much to justify his past actions as to show his wife – and himself – that he was still a sleuth, a man of intuition, someone who understood... Well, it's time for his author to take him out of this retirement that weighs so on him, and for him to take up his active life again... In the texts which follow, Maigret will be once more "in service" (except for Maigret se fâche), as if it were above all his author who'd had enough of describing the peaceful and monotonous days of a pensioner fishing on the quiet banks of the Loire.

This story is also interesting in that it unfolds over a long period of time. Most of the stories have their action concentrated in a very short time... ten stories take place in one day (bea, fen, pig, err, arr, not, owe, eto, noy, noe), seven in two days (pen, lar, ber, man, amo, pip, obs), four in three days (pei, bay, ven, cho), and only six stories take one week or more (lun, ceu, sta, hom, mal, pau). This shows us the talent of the writer, who knows as well how to handle the short text to construct a condensed time plot as to describe one taking place over an extended period. Note that the length of the text is independent of that of the action... we find short texts in which the action time is short (for example, fen, with 15 pages), short texts where the action time is long (lun, 15 pages), long texts where the action time is short (not, 41 pages) and long texts where the action time is long (pau, 40 pages).

Murielle Wenger

translation: S. Trussel
Honolulu, November 2011

original French

Maigret of the Month: Ceux du Grand-Café (The Group at the Grand-Café)

11/26/11 –

A la différence des autres nouvelles qui nous présentent Maigret à la retraite, dans cette nouvelle-ci, l'ex-commissaire n'est pas heureux de l'être... Alors que dans les autres nouvelles, Maigret se faisait déranger avec un certain déplaisir par des gens qui faisaient appel à lui, et qu'il rechignait à quitter ses plants de tomates et de laitues, ici ce sont d'autres sentiments qui l'habitent.

On l'a vu heureux au milieu de son jardin, binant et sarclant en sabots et chapeau de paille, ou faisant des siestes mémorables dans un fauteuil transatlantique. Oui, mais voilà: au bout de trois ans de retraite, Maigret semble commencer à en avoir assez (à moins que ce ne soit son auteur qui se mette à regretter le temps du Quai...), et il ne se plaît plus tant que ça dans son pays de Loire...

Il faut dire aussi que ça commence en hiver, et l'hiver, évidemment, plus question de jardinage, plus question de sieste au soleil, et il fait bien trop froid pour la pêche... Alors, que reste-t-il? Par désœuvrement, Maigret se laisse convaincre par sa femme de se joindre aux joueurs de cartes du Grand-Café, et le retraité se prend au jeu, s'enlise dans des habitudes dont il n'est pas loin d'avoir honte...

Et voilà que surgit l'occasion de sortir de cet engourdissement, de retrouver ses talents de policier: un meurtre a été commis dans cette bourgade paisible et provinciale, et cela semblerait l'occasion rêvée pour Maigret de se donner un malin plaisir d'aller fouiller et gratter sous les apparences de ces habitants apparemment sans histoires... Et pourtant... Etonnamment, Maigret n'en fait rien: il refuse, à la grande surprise de tous, de se mêler de cette histoire, et il ne cherche pas à découvrir la vérité. Ou plutôt... On finira par comprendre que cette vérité, il l'a découverte tout de suite, mais, pour une question d'honnêteté morale, il refuse de la faire connaître. Et quand il disait à Angèle: "Je ne sais rien... Je ne veux rien savoir...", en fait, Maigret savait, mais il ne pouvait rien dire.

Ce n'est que trois ans plus tard qu'il révélera à sa femme ce qui s'est réellement passé avec la mort du boucher. Et s'il en parle à ce moment-là, ce n'est pas tant pour se justifier de son attitude passée que pour prouver à sa femme – et à lui-même – qu'il est bien resté le fin limier, l'homme des intuitions, celui qui a compris... Allons, il est temps que son auteur cesse de le plonger dans cette retraite qui commence à lui peser, et qu'il le fasse retrouver la vie active... Dans les textes qui suivront, Maigret sera de nouveau "en service" (exception faite de Maigret se fâche), comme si c'était surtout son auteur qui en avait assez de décrire les jours paisibles et monotones d'un retraité qui pêche sur les berges tranquilles de la Loire...

Cette nouvelle a encore ceci d'intéressant qu'elle se déroule sur une longue période. La plupart des nouvelles ont leur action concentrée sur une très courte durée: dix nouvelles se passent en une journée (bea, fen, pig, err, arr, not, owe, eto, noy, noe), sept nouvelles sur deux jours (pen, lar, ber, man, amo, pip, obs), quatre nouvelles sur trois jours (pei, bay, ven, cho), et seules six nouvelles se passent sur une ou plusieurs semaines (lun, ceu, sta, hom, mal, pau). Ceci nous montre le talent de l'écrivain, qui sait aussi bien manier le texte court pour construire une intrigue ramassée que pour nous décrire une action qui se passe sur une longue durée. A noter aussi que la longueur du texte est indépendante de celle de l'action: on trouve des textes courts dont l'action est courte (par exemple, fen, qui comporte 15 pages), des textes courts dont l'action est longue (lun, 15 pages), des textes longs dont l'action est courte (not, 41 pages) et des textes longs dont l'action est longue (pau, 40 pages).

Murielle Wenger

English translation

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